Radar Académico

Gollin, D. (2014), “The Lewis Model: A 60-Year Retrospective”, Journal of Economic Perspectives 28(3): 71-88

Publicado el 22 de octubre de 2014

Problemática planteada: se estudian ciertos aspectos clave de la visión propuesta por Lewis para entender el proceso de desarrollo: economía dual, salarios de subsistencia, patrones de desempleo y subempleo, imperfecciones en el mercado de trabajo, ahorro y mecanismos conducentes al desarrollo, y puntos de inflexión en el proceso de crecimiento económico.

Temática abordada:

  • El modelo de Lewis ofrece un esquema analítico útil para pensar en cuestiones concernientes al crecimiento ya que identifica correctamente un aspecto clave de dicho proceso: la importancia dentro de un mismo país de brechas de ingreso o productividad (existencia de economías duales). Quizás la idea central del modelo de Lewis sea la noción de que los sectores moderno (capitalista, de alta productividad debido a la existencia de capital) y tradicional (de subsistencia y baja productividad, con una oferta perfectamente elástica de mano de obra y salarios de subsistencia) pueden coexistir en el caso de países en desarrollo.
  • Los salarios de subsistencia no son determinados por la productividad marginal (lógica neoclásica), sino por la noción biofísica de subsistencia consistente con normas sociales e institucionales, en línea con aportes de los economistas clásicos (Marx).
  • La noción de oferta ilimitada de mano de obra implícitamente requiere la existencia de desempleo y/o subempleo o de sobre-población.
  • En ciertos casos el modelo de Lewis es presentado como un modelo con barreras al movimiento de la mano de obra entre sectores (imperfecciones en el mercado de trabajo). Sin embargo, Lewis adhiere a la idea de libre movilidad del trabajo entre el sector capitalista y el sector de subsistencia.
  • Un tema central del modelo de Lewis es la importancia atribuida a la inversión en capital como fuente de crecimiento. El capital físico se supone fijo en el corto plazo para la mayoría de los países en desarrollo: no existe suficiente stock de capital para absorber la totalidad de mano de obra disponible en el caso del sector moderno. La insuficiencia de ahorro interno en el caso de los países en desarrollo conduce a plantear la efectividad del rol de la asistencia financiera externa.
  • Los puntos de inflexión de los procesos de crecimiento se dan en el momento en que los salarios dejan de fijarse en niveles de subsistencia y pasan a determinarse a partir de la productividad marginal de trabajo (i.e., cuando la oferta de trabajo deja de ser perfectamente elástica).

Observaciones finales: la contribución de Lewis no solo resulta seminal, sino también profundamente útil. El modelo canónico ha influido profundamente en el pensamiento contemporáneo sobre la problemática del crecimiento y del desarrollo porque su estructura básica parece capturar aspectos claves de la realidad de los procesos de desarrollo.

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